Immuunsysteem

Het immuunsysteem beschermt ons lichaam tegen vreemde stoffen

Ons immuunsysteem beschermt ons lichaam tegen lichaamsvreemde stoffen, en houdt het daarbij vrij van allerlei soorten ziekmakers en andere ongewenste indringers. Het beschikt over een eigen, speciaal herkenningsmechanisme: wat is lichaamseigen en wat is lichaamsvreemd? Is een stof lichaamseigen, dan wordt normaliter geen actie ondernomen. Wordt een lichaamsvreemde stof aangetroffen, dan wordt het immuunsysteem geactiveerd. Met behulp van een indrukwekkend leger aan cellen wordt de vreemde stof aangevallen en indien mogelijk vernietigd. Bij een allergische reactie 'vergist' het herkenningssysteem zich. Het reageert dan bijvoorbeeld overdreven op een onschuldige stof uit stuifmeel.

Ons immuunsysteem is een ingenieus en complex mechanisme. Het is zelfs zo complex dat het niet vreemd is dat er af en toe iets fout gaat. Een allergie is het gevolg van zo'n fout. Het systeem reageert op een onschuldige stof alsof het een schadelijke stof is. Als die reactie eenmaal is ingezet, zorgt het voor een sneeuwbaleffect. Het lichaam produceert antistoffen, waardoor ook andere stoffen worden aangemaakt - zoals histamines, die allergische symptomen kunnen veroorzaken. De afweerreactie verspreidt zich vaak over het lichaam, zodat er tegelijkertijd verschillende symptomen optreden zoals tranende ogen, een loopneus, niezen en huiduitslag. De histamines komen op diverse plekken in het lichaam vrij, waar ze ontstekingsreacties veroorzaken.

Allergenen kunnen overal binnendringen waar het lichaam in contact komt met de buitenwereld. Door inhalatie, via de huis, het spijsverteringssysteem, injecties, medicatie, insectenbeten en -steken. Wat voor allergische reactie optreedt, is afhankelijk van waar het allergeen het lichaam binnenkomt en welke afweercellen worden geactiveerd.